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Vício em jogos de azar

Pesquisas até o momento mostram que jogadores patológicos e viciados em drogas compartilham muitas das mesmas predisposições genéticas para impulsividade e busca de recompensa. Assim como os usuários de substâncias exigem hits cada vez mais fortes para ficarem altos, jogadores compulsivos buscam empreendimentos cada vez mais arriscados. Da mesma forma, viciados em drogas e jogadores problemáticos enfrentam sintomas de abstinência quando separados da substância química ou da emoção que desejam. E alguns estudos sugerem que algumas pessoas são especialmente vulneráveis à dependência de drogas e ao jogo compulsivo, porque seus circuitos de recompensa são inerentemente pouco ativos - o que pode explicar parcialmente por que eles buscam grandes emoções em primeiro lugar.

Ainda mais convincente, os neurocientistas descobriram que drogas e jogos alteram muitos dos mesmos circuitos cerebrais de maneiras semelhantes. Essas idéias vêm de estudos sobre o fluxo sanguíneo e a atividade elétrica no cérebro das pessoas, à medida que realizam várias tarefas em computadores que imitam os jogos de cassino ou testam seu controle de impulsos. Em algumas experiências, cartões virtuais selecionados de diferentes decks ganham ou perdem dinheiro de um jogador; outras tarefas desafiam alguém a responder rapidamente a imagens individuais que piscam na tela, mas a não reagir a outras pessoas.

Um estudo alemão de 2005 usando esse jogo de cartas sugere que jogadores problemáticos - como viciados em drogas - perderam a sensibilidade ao máximo: ao vencer, os indivíduos tinham atividade elétrica menor do que a típica em uma região crítica do sistema de recompensa do cérebro. Em um estudo de 2003 na Universidade de Yale e um estudo de 2012 na Universidade de Amsterdã, jogadores patológicos que fizeram testes que mediram sua impulsividade tiveram níveis incomumente baixos de atividade elétrica em regiões pré-frontais do cérebro que ajudam as pessoas a avaliar riscos e suprimir instintos. Os toxicodependentes também têm frequentemente um córtex pré-frontal apático.

Evidências adicionais de que jogos e drogas alteram o cérebro de maneiras semelhantes surgiram em um grupo incrível de pessoas: aquelas com o distúrbio neurodegenerativo doença de Parkinson. Caracterizado por rigidez e tremores musculares, o Parkinson é causado pela morte de neurônios produtores de dopamina em uma seção do mesencéfalo. Ao longo da década, os pesquisadores notaram que um número notavelmente alto de pacientes com Parkinson - entre 2 e 7% - são jogadores compulsivos. O tratamento de um distúrbio provavelmente contribui para outro. Para aliviar os sintomas de Parkinson, alguns pacientes tomam levodopa e outros medicamentos que aumentam os níveis de dopamina. Os pesquisadores pensam que, em alguns casos, o influxo químico resultante modifica o cérebro de uma maneira que cria riscos e recompensas - digamos, aqueles em um jogo de pôquer - decisões mais atraentes e precipitadas mais difíceis de resistir.

Um novo entendimento do jogo compulsivo também ajudou os cientistas a redefinir o próprio vício. Enquanto os especialistas pensavam no vício como dependência de um produto químico, agora o definem como perseguindo repetidamente uma experiência gratificante, apesar de sérias repercussões. Essa experiência pode ser a alta de cocaína ou heroína ou a emoção de dobrar o dinheiro no cassino.

"A ideia anterior era que você precisava ingerir um medicamento que altera a neuroquímica no cérebro para se tornar viciado, mas agora sabemos que praticamente qualquer coisa que fazemos altera o cérebro"

diz Timothy Fong, psiquiatra e especialista em dependência química da Universidade da Califórnia, em Los Angeles.

"Faz sentido que alguns comportamentos altamente recompensadores, como o jogo, também possam causar mudanças [físicas] dramáticas".

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